Bitola is een van de oudste steden in Noord-Macedonië. 400 jaar voor Christus sticht Phillipus II van Macedonië hier de stad Heraclea Lyncestis. In de eeuwen hierna heersen hier de Romeinen, Byzantijnen, Slaven en het Ottomanen. In mijn zoektocht ontdek ik vele resten die hier aan doen herinneren.

Ik ben op vakantie in Ohrid. De stad is prachtig en rondom het Meer van Ohrid is veel te beleven. Maar ik mag ook graag rijden en daardoor zie je veel meer van een land. Ik heb daarom een auto gehuurd bij Alamo. Een mooie manier om meer van het land te zien.

Bitola
De buitenwijken van Bitola zijn niet het mooiste deel van de stad (foto: Flickr/ Pero Kvrzica)

Bitola, of beter gezegd Heraclea Lyncestis, wordt opgericht als een Griekse stad. Phillipus II vernoemd de stad naar de Griekse held Heracles. In de 2e eeuw na Christus veroverd door de Romeinen, zo’n 400 jaar later maken zij plaats voor de Byzantijnen.

Een verwoestende aardbeving in 518 zorgt ervoor dat de Byzantijnen vertrekken en plaats maken voor de Slaven. Bijna 900 jaar later, in 1382, veroveren de Ottomanen de stad. Met het verdwijnen van de Turken rond 1912, verliest de stad zijn belangrijke positie.

Heraclea Lyncestis
Ooit heette de stad Heraclea Lyncestis, de resten zijn hiervan nog zichtbaar (foto: Flickr/Carole Raddato)

Reis naar Bitola

Noord-Macedonië is een schitterend land om met de auto te rijden. Overal zijn berg, overal is bos. De grote wegen zijn goed onderhouden, hoewel er wel eens wat puin op kan liggen. Vanuit Ohrid reis ik naar het oosten over de E65. Deze weg brengt me rechtstreeks naar Bitola. Ik rij ten noorden van het Nationaal Park Galicica richting Carev Dvor.

Als je verder naar het zuiden rijdt, kom je uit bij het Prespameer, maar mijn tocht gaat verder richting het oosten. Van het afstand zie ik het Baba gebergte al opdoemen. Waar in Nederland de hoofdwegen rechtdoor gaan, is de E65 een weg vol met bochten, die door de gebergtes heen slingert. Schitterend. Even voor Trnovo kom is er een stuk met alleen maar haarspeldbochten. Hier hou ik van!

Na een uur en 15 minuten rijden/slingeren, kom ik in een dal terecht. Daar, recht voor me, ligt Bitola. Erg uitnodigend zien de buitenwijken er niet uit, maar dat verandert snel als ik dichter bij het centrum van de stad kom. Daar staan twee grote moskeeën, terwijl de bedrijvigheid op straat toeneemt. Het is de heerlijke chaos van een Balkanstad met een Turks sausje.

Bitola centrum
De binnenstad van Bitola staat vol met mooie panden uit de 18e en 19e eeuw (foto: Flickr/Dan)

Autovrij genieten op de Širok Sokak

Met temperaturen boven de dertig graden wordt de eerste stop een terrasje om iets verfrissends te drinken. Geen betere plek hiervoor dan de Širok Sokak. Dit is de hoofdstraat van Bitola en telt vele barretjes, restaurantjes en winkeltjes. Auto’s mogen er niet komen, dus je kunt er heerlijk slenteren. Het tempo ligt er vele malen lager dan bij ons.

De grauwe gebouwen hebben plaatsgemaakt voor keurig gepleisterde bouwwerken uit de 18e en 19e eeuw. Er zijn pleintjes met bomen er rondom en zo ver je kunt kijken zijn er terrassen. Dit ziet er gezellig uit. De zoete geur van baklava dringt mijn neus binnen.

Bitola - Širok Sokak
De Širok Sokak is de autovrije winkelstraat door de stad heen (foto: eigen)

Saat Kula: de klokkentoren

Na een goed glas Skopsko pivo gaat mijn tocht te voet naar de klokkentoren. Deze torent met een hoogte van 33 meter boven een prachtig groen parkje bij het Magnoliaplein uit. In sommige historische bronnen wordt deze toren al in 1664 genoemd. Maar daar bestaan flinke twijfels over. Hij zou ook zo maar eens in het begin van de 19e eeuw zijn gebouwd. Niemand die het precies weet.

En de toren zelf? Die is grijs. Bovenaan bevindt zich aan alle vier de zijden een klok en bovenop staat een kruis. Jammer dan je niet naar binnen kan. Erg indrukwekkend is het niet. De minaret van de naastgelegen Yeni moskee is indrukwekkender.

De Saat Kula is met een hoogte van ruim 30 meter de hoogste klokkentoren (foto: Flickr/Milo van Kovacevic)

St. Demetrius of Solun kerk

Naast de Saat Kula/klokkentoren ligt de St. Demetrius kerk. Een opmerkelijk gebouw, in een stad waarin de lucht vooral wordt gedomineerd door minaretten. Maar de kerk, het is de grootste orthodoxe kerk in Bitola, ziet er schitterend uit.

Deze kerk is gebouwd in 1830. Op dat moment zijn de Islamitische Ottomanen aan de macht in de stad. De St. Demetrius kerk mag gebouwd worden, maar hij mag niet groter zijn dan de grootste moskee in de stad.

Aan de buitenkant ziet de kerk er indrukwekkend uit. Van binnen is hij betoverend mooi. Achter het altaar is een muur met alleen maar goudkleurige iconen. Zo indrukwekkend! Vergeet ook niet het prachtig geschilderde plafond te bekijken en geniet van de belachelijk mooie kroonluchters.

Bezisten: overdekte markt van Bitola

Een klein stukje verderop ligt de bezisten. Dit is de grote overdekte Ottomaanse markt van Bitola. Al in de 15e eeuw laten de Turken deze overdekte bazaar bouwen. Hij moet ervoor zorgen dat er minder overvallen plaatsvinden.

Van de buitenkant heeft het gebouw zijn beste tijd wel gehad. Een likje verf zou wonderen doen. Maar binnenin begint mijn hart iets sneller te kloppen. Die gewelfde hallen met alle winkeltjes, prachtig. Wanneer je je ogen sluit, is het niet zo moeilijk voor te stellen hoe zo’n gezellige chaos het hier vroeger was. Tegenwoordig is het er helaas vrij clean. En of het met de hitte te maken heeft, ik weet het niet, maar het is er rustig.

Heraclea Lyncestis
Heraclea Lyncestis ligt slechts enkele kilometers bij de huidige stad vandaan (foto: Flickr/Carole Raddato)

Heraclea Lyncestis: Griekse ruïnes

Bezoek je vanuit Ohrid Bitola, dan is het zonde als je alleen de stad gaat bekijken. Je mag de voorvader hiervan, de stad Heraclea Lyncestis, niet overslaan. Ooit moet dit een schitterende Griekse stad zijn geweest. Tegenwoordig zijn alleen de archeologische resten nog zichtbaar.

Wandelen tussen de overblijfselen

Muurtjes, muurtjes, muurtjes, enkele pilaren en een Grieks theater. Dat zijn de overblijfselen van Heraclea Lyncestis. Al die muurtjes geven je een indruk hoe deze stad er ooit moet hebben uitgezien. Ontdek er tempels en badencomplexen en zie hoe klein de mensen destijds leefden.

Denk je alles te hebben gezien? Dan moet je je voorstellen dat zo’n 85 procent van de stad nog niet is opgegraven.

Heraclea Lyncestis - Romeins theater
Bij de opgravingen in Heraclea Lyncestis is onder meer een Romeins theater ontdekt (foto: Flickr/Carole Raddato)

Romeins theater van Heraclea Lyncestis

Het opvallendste overblijfsel van de stad Heraclea Lyncestis is het Romeinse theater. In een perfecte halve cirkel zijn de tribunes gebouwd. Pas in 1968 werd het bouwwerk ontdekt. Gladiatoren vochten hier met wilde dieren, tot dit rond het jaar 400 verboden werd. Later bouwden de Byzantijnen huizen op de plek van het theater.

Schitterende mozaïeken

Wat mij altijd weer betoverd zijn de mozaïeken die naar boven komen tijdens opgravingen. Schitterende bomen of herten, gemaakt door alleen maar gekleurde steentjes te gebruiken. Ze liggen op een plek waar eerder de kleine basiliek stond.

Nationaal Park Pelister

Heb je nog tijd over en hou je van natuur? Bezoek dan ook het Nationaal Park Pelister. Dit natuurgebied ligt tussen het Prespameer en de stad Bitola in. Het letterlijke hoogtepunt is de Pelister zelf, een berg met een hoogste top van 2.601 meter.

Het gebied is ruig, een afwisseling van bergen en bossen en daar tussen enkele kleine dorpjes. Verstopt leven hier beren, wolven, Balkanlynxen, gemzen en wilde zwijnen. In de lucht cirkelen roofvogels rond. In de lente zomer en herfst kun je hier schitterend wandelen over de wandelroutes, ’s winters verandert het in een wintersportgebied.

Wil je optimaal genieten van Nationaal Park Pelister, dan moet je er gaan wandelen. In het gebied zijn verschillende mooie wandelroutes. Neem je tijd hiervoor.

Nationaal Park Pelister
Nationaal Park Pelister (foto: Flickr/markovskavesnicka)

Overnachten in Bitola

Wil je goed de tijd nemen om Bitola en het Nationaal Park Pellister te ontdekken? Boek dan een hotel of appartement in Bitola. Op Booking.com vind je de mogelijkheden, van goedkope accommodaties tot luxere 4 sterren hotels.

Kijk voor info over stad en omgeving op de site van de plaatselijke VVV.