Aan de overkant van het Meer van Ohrid zie je de bergen. Mysterieus doemen ze op, ongeveer net zo mysterieus als het land Albanië is. Ik wil hier heen, ik moet hier heen. Het wordt een excursie naar Albanië. Vanuit Ohrid is dat eenvoudig te doen.

Voor veel mensen is Albanië niet direct een land om naar toe te gaan op vakantie. Het onbekende, de geslotenheid, misschien ook wel de mensen en de armoede. Het Balkanland heeft een bepaald imago waar het niet snel vanaf komt. Tegelijkertijd fascineert het enorm!

Het uitzicht vanuit Hotel Granit Ohrid
Vanuit ons hotel kunnen we de Albanese bergen aan de overkant van het meer zien liggen (foto: eigen)

We zijn op vakantie in Noord-Macedonië, in hotel Granit aan het Meer van Ohrid. Albanië staat al lang op mijn lijstje om te bezoeken. Maar tegelijkertijd is het ook spannend. Want Albanië… Ik ken niemand die er ooit is geweest en daar zal wel een reden voor zijn. Met een huurauto de grens passeren en er zelf gaan rondrijden, dat zie ik niet zitten. Maar een georganiseerde tour vanuit ons hotel, dat moet kunnen.

Excursie Albanië
De appartementen in het centrum van Pogradec maken geen heel goede indruk (foto: eigen)

Klaar voor de excursie Albanië

Het is nog vroeg wanneer er een kleine touringcar bij ons hotel verschijnt. De eerste ‘avonturiers’ zitten er al in. We pikken nog enkele andere vakantiegangers op en dan gaat het naar de grens. Het is tijd om onze vooroordelen te ontkrachten. Of toch niet.

Net voorbij het prachtige klooster van Sveti Naum slingeren we een heuvel op. Borden langs de kant van de weg waarschuwen dat we de grens benaderen. De bus stopt en onze gids neemt van iedereen het paspoort mee. Een paar stempels en dan kunnen we verder. Tenminste, dat zou je denken. Niets is minder waar. We staan ruim een uur stil. Wachten, waarop? Niemand die het weet. Maar dan mogen we toch door. Welkom in Shqipëria, zoals de Albanezen hun eigen land noemen.

Waar ligt Albanië?

Albanië ligt in het zuidwesten van de Balkan aan de Adriatische Zee. Het wordt omringd door Montenegro, Kosovo, Macedonië en Griekenland. Aan de kust vind je mooie stranden en leuke badplaatsen. Het binnenland, waar de Albanese Alpen liggen, is ruig en ongerept. Daarnaast kent het land enkele typische en erg mooie museumsteden, zoals Berat en Gjirokastra.

Vlak over de grens passeren we een kudde geiten in de berm. Kort daarna stoppen we al in het plaatsje Tushemisht, bij een mooi landgoed. Tegenwoordig is het een hotel/restaurant, tot halverwege de jaren tachtig was het een zomerresidentie van dictator Enver Hoxha.

Zwanen bij Tushemisht
In de vijver bij het zomerverblijf van Enver Hoxha zwemmen zwanen (foto: eigen)

Die Hoxha had het goed bekeken. Het is er prachtig. Zwanen zwemmen er in een meer, grote vissen in kanaaltjes rond de villa. Een opgezette Albanese beer verwelkomt je bij de ingang. We drinken er een cola, die net zo smaakt als bij ons, bekijken de omgeving en stappen weer in onze bus.

Excursie Albanië- vissen
Vissen zwemmen door de kanaaltjes op de voormalige recidentie (foto: eigen)

Dictator Enver Hoxha en het meest geïsoleerde land

In 1944 komt Enver Hoxha aan de macht in Albanië. In de eerste jaren weet hij het land snel op te bouwen, nadat het tijdens de Tweede Wereldoorlog in puin is geschoten. Hoxha bestrijdt het analfabetisme, verbetert de gezondheidszorg en zorgt voor industrialisatie. Maar de dictator laat ook politieke tegenstanders verdwijnen, vermoorden of deporteren, zoals de door hem bewonderde Jozef Stalin ook doet.

Na de dood van Stalin keert Albanië de Sovjet Unie de rug toe en raakt bevriend met China. Als Mao daar overlijdt, keert het land ook China de rug toe. Albanië wordt het meest geïsoleerde land van Europa en economisch gaat het er slecht, erg slecht. Om te voorkomen dat zijn land zou worden aangevallen, bouwt de paranoïde dictator 173.000 (!) bunkers, die je overal nog in het landschap tegenkomt. In 1985 overlijdt Enver Hoxha en laat hij een compleet achtergesteld land achter, waar nog geen tien inwoners een auto hebben. Hoe anders is dat nu.

Beer
Bij het restaurant word je verwelkomd door een beer (foto: eigen)

Pogradec: Het Albanese stadsleven

Vanuit Tushemisht gaat het Pogradec, een stad met ruim 60.000 inwoners aan het Meer van Ohrid. In het centrum is het even schrikken. Het cultuurverschil is hier groot. Op straat is het een chaos aan auto’s en mensen die er rondwandelen. Flatgebouwen zijn niet afgewerkt en zien er armoedig uit. Volgens onze gids wonen in deze kleine appartement complete families, inclusief opa en oma.

Appartementen in Pogradec
Het lijkt armoede troef in Pogradec (foto: eigen)

In de stad bezoeken we een markt, vermoedelijk in een voormalige fabriekspand. Fascinerend. In een van de eerste ruimtes liggen bergen met kleding, waaronder een stapel schoenen. Als klant moet je wel twee schoenen bij elkaar zoeken die bij elkaar passen. De kleding lijkt afkomstig uit een humanitair transport. Handel.

Bergen kleding
De kleding ligt niet zo netjes uitgestald als bij ons (foto: eigen)

Een ruimte verder word ik vrolijker. Geen hopen kleding, maar bergen met kruiden. Een heerlijke geur verspreidt zich. Even verderop verkoopt een vrouw tabak, dat ook gewoon op een berg op tafel ligt. Schitterend. Ook is er veel fruit te krijgen, maar de prijzen zijn er hoog.

Excursie Albanië: kruiden op de markt in Pogradec
Zakken vol met kruiden op de markt in Pogradec (foto: eigen)
Excursie Albanië: markt in Pogradec
Kruiden en groentes op de markt in Pogradec (foto: eigen)

Verboden Ohrid forel

Als we buiten komen, kunnen we ook gewoon shirtjes van Messi kopen. Alles is hier mogelijk. Maar we laten het hangen en stappen weer in de bus. Het is tijd voor de lunch. Daarvoor moeten we weer een stukje rijden naar het noorden. Onderweg komen we mensen met een aquarium langs de kant van de weg tegen. Daarin zwemmen Ohrid forellen.

Het vangen van Ohrid forel is streng verboden. Deze vissoort, die alleen leeft in het Meer van Ohrid, is een beschermde diersoort. Het vangen hiervan kan je in Albanië op papier op een gevangenisstraf komen te staan. Maar controle lijkt hier amper op te zijn. In het restaurant waar we stoppen, staat ook Ohrid forel op de menukaart. Grote kans dat het ergens anders vandaan komt.

Daken in Lin
Over de daken heen kijk je uit op het Meer van Ohrid (foto: eigen)

Terug in de tijd in Lin

Onze laatste stop in Albanië is Lin. Waar Pogradec een armoedige maar levendige stad is, gaan we in Lin echt een paar eeuwen terug in de tijd. Houten woningen, sommige versterkt met stenen. Dit is dus hoe het platteland eruit ziet. Wij zouden zeggen: armoede. Maar ik betwijfel of de inwoners zelf er hetzelfde over denken.

Ee nzelcht verzorgde ezel
Een slecht verzorgde ezel staat te grazen in de berm (foto: eigen)

En het heeft ook zeker iets, die mooie bouwwerken, de deels onverharde straatjes en het meer dat achter de huizen is te zien. Maar schrijnend is het dat even verderop weer een modern restaurant staat, van alle gemakken voorzien. Een plek waar de lokale inwoners eigenlijk nooit gebruik kunnen maken.

Excursie Albanië - Lin
Verschillende woningen maken geen bewoonbare indruk meer (foto: eigen)

Tijdens de terugrit naar Ohrid gaan we dit keer de grens aan de noordkant van het meer over, bij Qaf Thane. Verrassend genoeg mogen we al na een kwartiertje verder rijden. Hoe anders is dat voor een groep alternatieve Noren die op vakantie zijn in een oude touringcar. Het is voor hun al de derde grenspost waar ze proberen om Macedonië binnen te komen, maar de bureaucratie belet hun dat. Ach ja, dat is ook Albanië.

Als we de grens voorbij zijn, doemt na enkele minuten de Sveti Jovan Caneo op. Deze iconische kerk op een klif bij Ohrid waarschuwt ons dat we bijna weer terug zijn.

Vakantie in Albanië of excursie?

Deze excursie, super! Wat ik hier heb gezien van Albanië is dat het land rauw is, puur. Ik was er graag langer geweest en wil het hele land leren ontdekken. Want eng, dat is het zeker niet.

Excursie Albanië - Meer van Ohrid
Lin ligt op de oevers van het Meer van Ohrid (foto: eigen)

Wil je toch iets voorzichtiger zijn en net als wij een dagtour vanuit Ohrid willen boeken? Een vakantie aan het aan het Meer van Ohrid kunnen wij je zeker aanraden!! Onder meer Tui, De Vakantiediscounter, Corendon en Kras bieden compleet verzorgde vakanties naar Ohrid aan. Ook naar het geweldige Hotel Granit, waar wij verbleven. In veel hotels in Ohrid is het mogelijk om een excursie naar Albanië te boeken.

Wil je op vakantie naar Albanië? Dan zul je zelf iets meer moeten regelen. De grote reisorganisaties in Nederland bieden geen reizen aan. Maar boek voordelig een vliegticket, vindt de voordeligste hotels en appartementen en huur een auto. Zonder twijfel heb je dan een briljante vakantie.

Volg Oost-Europa Vakanties voor de mooiste plaatjes en beste tips ook op Instagram en Facebook!